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Erupción del monte St. Helens: hechos e información

Desde entonces, la tierra se ha curado y recuperado gran parte de su belleza natural, pero es probable que Mount St. Helens no se quede quieto para siempre. [ Imágenes impactantes del monte St. Helens antes, después y ahora ]

Los registros geológicos sugieren la volcán ha pasado por varias etapas de actividad, según el Servicio Geológico de EE. UU. USGS. Desde al menos 1800, el volcán experimentó un período de erupciones intermitentes hasta 1857, luego algunas erupciones menores impulsadas por vapor en 1998, 1903 y 1921. De lo contrario, el volcán permaneció relativamente pacífico durante todo el siglo XX yfue un área recreativa popular hasta su erupción en 1980.

en suelo inestable

El 1 de marzo de 1980, la Universidad de Washington instaló un nuevo sistema de sismógrafos para monitorear la actividad sísmica en las Cascadas, especialmente alrededor del Monte St. Helens, donde había habido un aumento reciente de la actividad sísmica. Según el Departamento de Ciencias Geológicas de la Universidad Estatal de San Diego , la primera indicación clave de que la actividad volcánica importante era inminente fue cuando un terremoto de magnitud 4.2 retumbó debajo del monte St. Helens el 20 de marzo.

Solo tres días después, el 23 de marzo, un terremoto de magnitud 4.0 sacudió el suelo y desencadenó una cadena de terremotos de menor magnitud, alrededor de 15 por hora. El temblor continuó y comenzó a intensificarse durante los siguientes días.El 25 de marzo, los sismógrafos detectaban un promedio de tres terremotos de magnitud 4.0 cada hora. Las observaciones aéreas revelaron nuevas fracturas en los glaciares circundantes y numerosos deslizamientos de rocas.

Alrededor del mediodía, hora local del 27 de marzo, se liberó la tensión cuando el pico del Monte St. Helens se abrió de golpe, lanzando vapor a 1.829 metros 6.000 pies en el aire y haciendo explotar un cráter de 75 metros 250 pies de ancho a través de la cumbre., de acuerdo a USGS .

Las erupciones más pequeñas continuaron a una tasa de aproximadamente una por hora durante todo marzo, luego disminuyeron a aproximadamente una por día en abril hasta que se detuvieron el 22 de abril. El 7 de mayo, las erupciones comenzaron nuevamente y la tasa de erupciones aumentó gradualmente paralos próximos 10 días. Para el 17 de mayo, el lado norte del volcán había sobresalido unos 450 pies 140 m casi horizontalmente, lo que indica que el magma estaba subiendo hacia la cima del volcán y la presión aumentaba.

Esta fotografía de la erupción del monte St. Helens el 22 de julio de 1980 muestra una nube de flujo piroclástico que se eleva a través de la capa de nubes. Crédito de la imagen: © United States Geologic Survey; Foto de Jim Vallance

"¡Esto es!"

En la mañana del 18 de mayo, el vulcanólogo del USGS, David Johnston, se despertó en su campamento en una cresta a 6 millas al norte del volcán y llamó por radio en su informe regular de las 7 am. Los cambios en la montaña abultada eran consistentes con lo que había sidoinformó varias veces al día desde que comenzó la vigilancia y no dejó indicios de lo que estaba a punto de suceder, según USGS .

A las 8:32 am, se registró un terremoto de magnitud 5.1 en el equipo sismográfico aproximadamente a 1 milla debajo del volcán. Su emocionado mensaje de radio, "¡Esto es!" Fue seguido por un flujo de datos. Fue su última transmisión;la cresta en la que acampó estaba dentro de la zona de explosión directa. [ Galería: La increíble erupción del monte St. Helens ]

Arriba, Keith y Dorothy Stoffel estaban haciendo un reconocimiento aéreo del volcán cuando notaron a deslizamiento de tierra en el borde del cráter de la cumbre USGS informado. En cuestión de segundos, toda la cara norte de la montaña estaba en movimiento. Justo cuando pasaban por el lado este de la montaña, la cara norte se derrumbó, liberando gases sobrecalentados y magma atrapado en una explosión lateral masiva. Keithpuso el avión en una pisada pronunciada para ganar la velocidad para escapar de la nube de gas incandescente; Dorothy continuó fotografiando la erupción a través de las ventanas traseras del avión mientras escapaban.

La abrupta liberación de presión sobre la cámara de magma creó un "nuée ardente", una nube brillante de gas sobrecalentado y escombros de roca que salieron de la cara de la montaña y se movieron a velocidades casi supersónicas. Todo lo que estaba a menos de ocho millas de la explosión fue aniquilado casiinstantáneamente, según el USGS. La onda de choque se extendió sobre el bosque por otras 19 millas, nivelando árboles centenarios; todos los troncos perfectamente alineados hacia el norte. Más allá de esta "zona de caída de árboles", el bosque permaneció en pie, pero estaba quemado sin vida. El áreadevastado por la fuerza de la explosión directa cubrió un área de casi 230 millas cuadradas 596 kilómetros cuadrados.

Poco después de la explosión lateral, se produjo una segunda explosión vertical en la cima del volcán, que envió una nube de cenizas y gases en forma de hongo a más de 19 km 12 millas en el aire. Durante los próximos días, se estima que 540millones de toneladas 490,000 kilotoneladas de ceniza se desplazaron hasta 2,200 millas cuadradas 5,700 kilómetros cuadrados, asentándose en siete estados.

El calor de la erupción inicial derritió y erosionó el hielo glacial y la nieve alrededor de la parte restante del volcán. El agua se mezcló con tierra y escombros para crear lahares o corrientes de lodo volcánico. Según USGS , los lahares alcanzaron velocidades de 90 mph 145 km / h y demolieron todo a su paso. La mayoría de los glaciares que rodean el monte St. Helens también se derritieron, y probablemente contribuyeron a los lahares destructivos, Benjamin Edwards, vulcanólogo yprofesor de Ciencias de la Tierra en Dickinson College en Pensilvania, dijo a Rhythm89 en un correo electrónico.

Árboles derribados por la explosión lateral. Crédito de la imagen: Servicio Geológico de EE. UU., Proporcionado por el autor

El volcán más destructivo de EE. UU.

La erupción del Monte St. Helens en 1980 fue la más destructivo en la historia de EE. UU. . Cincuenta y siete personas murieron y miles de animales murieron, según el USGS. Más de 200 casas fueron destruidas y más de 185 millas de carreteras y 15 millas de vías férreas fueron dañadas. La ceniza obstruyó los sistemas de alcantarillado, los automóviles yedificios y cerrar temporalmente el tráfico aéreo en el noroeste. El Comisión de Comercio Internacional daños estimados a la madera, las obras civiles y la agricultura en $ 1.1 mil millones. El Congreso aprobó $ 950 millones en fondos de emergencia para el Cuerpo de Ingenieros del Ejército, la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias y la Administración de Pequeñas Empresas para ayudar con los esfuerzos de recuperación.

¿Volverá a entrar en erupción el monte St. Helens?

Hoy, los científicos vigilan de cerca el monte St. Helens y otros volcanes en el noroeste del Pacífico. La ubicación del volcán en la Zona de Subducción Cascadian significa que otra erupción es inevitable, dijo a Rhythm89 Howard R. Feldman, presidente de geología y ciencias ambientales en Touro College en Nueva York.

Pero predecir cuándo sucederá eso es extremadamente difícil.

Los datos sísmicos a largo plazo son clave para saber cuándo un volcán podría estar a punto de entrar en erupción, dijo Edwards. Un aumento en el número de terremotos en el transcurso de una semana, o incluso un día, puede indicar el comienzo de una nueva erupción.actividad.

Durante los últimos años, la actividad sísmica que ocurre alrededor del Monte St. Helens ha caído dentro del rango normal, como datos del Red sísmica del noroeste del Pacífico sugiera.

Este artículo fue actualizado el 16 de octubre de 2018 por la colaboradora de Rhythm89, Rachel Ross.