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Vidas privadas de pingüinos registradas en la Antártida

Una colonia de pingüinos Adelia en la Península Antártica Occidental. Crédito de la imagen: Sue & Wayne Trivelpiece

MCMURDO SOUND, Antártida: suponga que alguien supervisa toda su vida, desde el momento en que nació hasta la infancia, la pubertad, la adolescencia y la crisis de la mediana edad, hasta su muerte final, registrando lo que come, a dónde va, a quiénhacer el amor, cuando crias a tus hijos y cómo envejece tu cuerpo. Es bastante aterrador, ¿verdad?

Pero eso es exactamente lo que está haciendo el biólogo David Ainley. No con los humanos, sino con pingüinos Adelia en la Antártida . Si pudiera poner cámaras de televisión en los dormitorios principales de los pájaros, no dudaría.

Ningún detalle demasiado privado

Desde hace 17 años, Ainley ha estudiado tres colonias de pingüinos en McMurdo Sound y sus alrededores, ubicado en la extensión sur del Mar de Ross. "Es raro en la ciencia recopilar datos en toda la estructura de edad de una población", dijo Ainley a WordsSideKick.com., señalando que los pingüinos Adelia viven, en promedio, unos 20 años. Algunos de los miembros ancianos y tranquilos de la colonia simplemente "gritaban" pollitos recién nacidos cuando llegó aquí por primera vez en 1996.

No les pida a estos muchachos que bailen claqué. Pingüinos Adelia en la Antártida. Crédito de la imagen: Dr. Robert Ricker, NOAA / NOS / ORR

En aquel entonces, las tres colonias crecían rápidamente, a una tasa de alrededor del 10 por ciento por año. "Mi objetivo original era averiguar qué causaba este aumento y por qué las colonias más pequeñas crecían incluso más rápido que las más grandes", dijoAinley, bióloga de HT Harvey & Associates, una consultora ecológica en San José, California

Sorprendentemente, el baby boom resultó ser un efecto secundario del agujero de ozono antártico una abertura en la capa atmosférica protectora, que alcanzó enormes dimensiones en la década de 1990. "Un agujero de ozono más grande significa una estratosfera más fría, un vórtice polar más poderoso y, como resultado de vientos más fuertes, más aguas abiertas en el inmediatovecindario de las colonias ", dijo. Los pingüinos necesitan el mar abierto para encontrar su comida favorita: el krill y el pescado.

Con fondos del Programa Antártico de EE. UU., A través de la National Science Foundation, Ainley ha descubierto que la falta de competencia por los escasos recursos alimentarios es lo que impulsa a las colonias más pequeñas a crecer más rápido que las más grandes. Además, las focas leopardo depredadoras, que no soncazadores muy eficientes, están más interesados ​​en las colonias más grandes, donde tienen una mejor oportunidad de atrapar su nutritivo bocadillo de pingüinos.

A lo largo del camino, la privacidad de los pingüinos se ha ido por la ventana: para realizar un seguimiento de una selección representativa de pingüinos individuales, Ainley los ha anillado en una de sus aletas, lo que facilita la identificación de cada uno desde lejos a través de binoculares. [ Galería de imágenes: Vidas sexuales privadas de pingüinos ]

Además, a la salida de las colonias, Ainley ha montado puentes de pesaje electrónicos, sobre los cuales deben pasar los pingüinos cuando salen a buscar alimento en mar abierto, y nuevamente cuando regresan para alimentar a sus polluelos recién nacidos con sus propios estómagos.Los chips de frecuencia identifican a los pingüinos y las mediciones automáticas proporcionan un registro detallado de sus comportamientos de búsqueda y alimentación durante la temporada de verano austral.

Un obstáculo helado

Todo iba bien con la investigación de Ainley. Pero en marzo de 2000, ocurrió una catástrofe. Una gran parte de la plataforma de hielo de Ross se soltó . El iceberg, casi del tamaño del estado de Connecticut, bloqueó el acceso a las aguas abiertas del Mar de Ross, cortando efectivamente la ruta preferida de los pingüinos hacia su hábitat invernal, más lejos del polo. Para llegar a estos lugares un poco más cálidosy regiones menos sombrías con sus peces y krill a cuestas, las pobres aves ahora tuvieron que tomar un desvío de 50 millas 80 kilómetros. Finalmente, el iceberg permanecería atascado por un período de cinco años y las colonias de pingüinos disminuyeron notablemente.[ Álbum: Fotos impresionantes del hielo antártico ]

"Al principio, estaba muy decepcionado", dijo Ainley, ya que parecía que el iceberg había destruido su programa de investigación. "Pero luego resultó que había mucha información nueva que obtener de todo el episodio".En particular, Ainley descubrió que muchos pingüinos de la pequeña colonia en Cape Royds no regresaban a casa en absoluto en la temporada de verano, sino que comenzaron una nueva vida en una de las otras dos colonias de Adelia en la isla Ross, en Cape Crozier y Cape Bird.

Esto fue completamente inesperado, dijo Ainley. "El evangelio científico era que los pingüinos viven en la misma colonia durante toda su vida y que nunca emigran a otra parte. Pero el evangelio fue escrito por personas que nunca habían presenciado un evento de iceberg como este.uno."

contemplando el universo

A estas alturas, todo ha vuelto a la normalidad. Junto con su colega Jean Pennycook, Ainley comenzó su 17ª expedición de campo a principios de diciembre. Cada dos días en Cape Royds, camina por el colonia de pingüinos , armado con un par de binoculares, haciendo un seguimiento de lo que hacen los pájaros. "En realidad, no hay mucho que hacer", dijo. "En realidad, paso la mayor parte del tiempo en mi computadora portátil". Resultados de la investigación,así como las imágenes diarias de los nidos de reproducción, se publican en un sitio web especial www.penguinscience.com , en parte por razones educativas.

La pequeña colonia en Cape Royds tiene una población de aproximadamente 2,000 parejas de pingüinos, a diferencia de Cape Bird, con unas 50,000 parejas, y Cape Crozier, la colonia más grande del mundo, con la asombrosa cifra de 280,000 parejas. "En las otras colonias, hay trabajo más que suficiente para mantener a dos personas ocupadas los siete días de la semana ", dijo.

Pero a pesar del frío, a Ainley no parece importarle la relativa falta de trabajo. Señalando a los pingüinos machos que están criando solemnemente dos huevos recién puestos cada uno, observa: "Están sentados allí, contemplando el universo. "

Para muchos investigadores en Antártida , la combinación de absoluta lejanía y abrumadora belleza natural es el principal atractivo del continente helado. De hecho, Ainley admite que eligió la investigación sobre pingüinos para su trabajo de doctorado solo para tener la oportunidad de ir a la Antártida. "Yo solo tenía para ir allí ", dijo." Podría haber elegido geología, ya que también me especialicé en esa disciplina ".

Por otra parte, monitoreando el ciclo de vida completo de una montaña o un glaciar , desde el nacimiento hasta la muerte, está un poco más allá del alcance humano. En el caso de los pingüinos Adelia, Ainley casi logró esta hazaña. "Volveré dos veces más con mi beca actual", dijo.Soy lo suficientemente creativo como para idear un nuevo proyecto de investigación, es posible que reciba otra subvención de cinco años ".

Es probable que a los pingüinos no les importe. Quién sabe, es posible que empiecen a extrañar a su amigo humano si ya no aparece.

El escritor científico holandés independiente Govert Schilling visitó la estación McMurdo y la estación Amundsen-Scott South Pole a principios de diciembre como miembro seleccionado del programa de visitas a los medios de comunicación antárticos de la National Science Foundation .

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