Saltar al contenido principal

Derretir el hielo marino podría diezmar a los pingüinos emperador

La bióloga de WHOI Stephanie Jenouvrier prepara un polluelo de pingüino emperador de unos 5 meses para marcarlo durante el trabajo de campo en diciembre de 2011 en Terre Adélie Crédito de la imagen: Cortesía de Stephanie Jenouvrier, Institución Oceanográfica Woods Hole

Los pingüinos emperador dependen del hielo marino que rodea el continente de la Antártida, por lo que no es de extrañar que el calentamiento global, que se espera que derrita parte de ese hielo, pueda ser una mala noticia para estos no voladores, de 4 pies 1,2 metrospájaros altos.

Dado que no se dispone de información detallada sobre la mayoría de las colonias, la investigación se centró en una colonia bien estudiada de pingüinos emperador, en Terre Adélie, en la Antártida oriental, para tener una idea de lo que podría sucederle al emperador pingüinos a lo largo de este siglo.

Sus resultados no son alentadores; proyectan que es probable que esta colonia disminuya de 3.000 parejas reproductoras a 575 para el 2100, una posible "gran disminución", dijo la investigadora principal Stéphanie Jenouvrier, bióloga de la Institución Oceanográfica Woods Hole.

El hielo marino es importante para los pingüinos y para otras cosas que viven alrededor de la Antártida. Por ejemplo, el krill, los diminutos animales parecidos a los camarones que comen los pingüinos y otros animales, se alimentan de algas que crecen en la parte inferior del hielo marino. Además, los pingüinos crían a sus crías en el hielo durante el duro invierno antártico. Sin embargo, esto dificulta que los científicos se acerquen lo suficiente a las aves para estudiarlas.

En un trabajo publicado en 2009, los investigadores del British Antarctic Survey utilizaron imágenes de satélite para identificar 38 ubicaciones con colonias alrededor del continente al buscar las manchas que dejaron los excrementos de los pingüinos emperador en el hielo blanco.

mientras hielo marino en el Ártico ha retrocedido a nuevos mínimos en los últimos años, la dinámica es diferente en el extremo sur del planeta. La Península Antártica Occidental, que sobresale al norte, se ha calentado rápidamente. Y una colonia de pingüinos emperador, históricamente ubicada en Emperor Island en la penínsulaIslas Dion, parece haber desaparecido por completo .

Sin embargo, encogimiento del hielo marino no es el caso de todas las aguas de la Antártida, pero, en última instancia, se espera que el calentamiento global reduzca significativamente el hielo marino de la Antártida.

La investigación actual se centró en una colonia de pingüinos en Terre Adélie. Está ubicada cerca de una estación de investigación que permite a los científicos realizar observaciones detalladas de las aves cada invierno desde 1962.

Basado en observaciones en esta colonia, Jenouvrier y sus colegas desarrollaron un modelo matemático que describe la dinámica de la población de pingüinos emperador, tomaron en cuenta los efectos del hielo marino y observaron cómo el cambio climático puede afectar el número de pingüinos usando una serie de modelos climáticos .

Produjeron una amplia gama de resultados. En un extremo, las proyecciones mostraron la pérdida completa de los pingüinos antes de finales de este siglo; la proyección más optimista predijo un aumento de la población hasta poco antes de 2080 y una fuerte disminución en la última década.más o menos del siglo.

La proyección mediana, o media, sin embargo, estimó una disminución a 575 parejas reproductoras para 2100.

"En general, el conjunto de modelos predice que la disminución de la población es mucho más probable que el aumento de la población. Concluimos que el cambio climático es un riesgo significativo para el pingüino emperador", escriben los investigadores sobre sus resultados detallados hoy 20 de junio en elrevista Global Change Biology.

Seguir Wynne Parry en Twitter @Wynne_Parry o LiveScience @cienciaviva . También estamos en Facebook y Google+ .