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Antártida helada una vez rodeada de una alfombra de exuberante flora

La interpretación de un artista de cómo podría haber sido la Antártida del Mioceno medio. Arbustos e incluso árboles raquíticos habrían crecido a lo largo de la costa. Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech / Dr. Philip Bart, LSU

Las pocas plantas que viven en la Antártida hoy en día son resistentes, crecen solo unas pocas semanas al año y sobreviven en suelos pobres, falta de lluvia y muy poca luz solar. Pero hace mucho tiempo, algunas partes de la Antártida eran casi exuberantes.

Una nueva investigación encuentra que hace entre 15 y 20 millones de años, la vida vegetal prosperó en las costas del continente más austral. Las muestras de polen antiguo sugieren que el paisaje era un poco como los Andes chilenos de hoy: tundra cubierta de hierba salpicado de árboles pequeños.

Este período vegetado alcanzó su punto máximo durante el Mioceno medio, cuando los niveles de dióxido de carbono atmosférico estaban alrededor de 400 a 600 partes por millón. Hoy, impulsado por el uso de combustibles fósiles , el dióxido de carbono atmosférico ha aumentado a 393 partes por millón.

Como resultado, las temperaturas globales se calentaron.

La Antártida hizo lo mismo. Durante este período, las temperaturas de verano en el continente fueron 20 grados Fahrenheit 11 grados Celsius más cálidas que en la actualidad, informaron los investigadores el 17 de junio en la revista Nature Geoscience.

"Cuando el planeta se calienta, los cambios más grandes se ven hacia los polos", dijo en un comunicado el investigador del estudio Jung-Eun Lee, científico del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. "El movimiento hacia el sur de las bandas de lluvia marcó los márgenes deLa Antártida se parece menos a un desierto polar y más a la Islandia actual ". [ Mundo de hielo: glaciares asombrosos ]

Investigadores de la NASA, junto con científicos de la Universidad del Sur de California y la Universidad Estatal de Louisiana, analizaron núcleos largos de sedimento debajo de la plataforma de hielo Ross de la Antártida. Dentro del sedimento, encontraron cera de hojas de plantas, una indicación de vegetación antigua. Los núcleostambién contenía polen y algas.

Un grano de polen de las hayas del sur de hoy en día que crecen en Nueva Zelanda. La Antártida antigua habría albergado árboles similares. Crédito de la imagen: Sophie Warny y Kate Griener Universidad Estatal de Louisiana, Baton Rouge

Un análisis de la cera de la hoja proporcionó un registro del agua absorbida por las plantas cuando vivían. Los investigadores podrían rastrear las variaciones en las moléculas de hidrógeno en el agua, llamadas isótopos. Debido a que los isótopos varían con el tiempo y en ciertas condiciones ambientales,Estas variaciones permitieron a los investigadores reconstruir cómo se vería el clima cuando esta agua cayera en forma de lluvia.

Si las emisiones de carbono actuales continúan como están, se prevé que el carbono atmosférico alcance los niveles del Mioceno medio a finales de siglo. El norte de la Península Antártica ya se ha calentado 4,5 grados F 2,5 grados C durante los últimos 50 años, yvistas por satélite revela las plataformas de hielo que se derriten .

El antiguo sedimento antártico podría proporcionar una visión de lo que está por venir, dijo la líder del estudio Sarah Feakins, científica de la tierra de la Universidad del Sur de California.

"Así como la historia tiene mucho que enseñarnos sobre el futuro, también lo tiene el clima pasado", dijo Feakins en un comunicado. "Lo que este registro nos muestra es cuánto más cálido y húmedo puede moverse alrededor de la capa de hielo antártica a medida que elel sistema climático se calienta ".

Nota del editor : Este artículo se actualizó a la 1:45 pm EDT. El equipo de investigación analizó los núcleos de sedimentos pero no los recogió, como se informó en una versión anterior.

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