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¿Cuántas personas puede apoyar la Tierra?

El filósofo de finales del siglo XVIII Thomas Malthus escribió estas siniestras palabras en un ensayo sobre lo que él veía como el terrible futuro de la humanidad. El insaciable impulso de los seres humanos por reproducirse, argumentó Malthus, en última instancia nos llevaría a sobrepoblar el planeta, comernos todosus recursos y mueren en una hambruna masiva.

¿Pero cuál es el máximo "poder de la Tierra para producir subsistencia", y cuándo nuestro número llevará al planeta a su límite? Más importante aún, ¿era correcta la visión de Malthus del futuro?

capacidad de la Tierra

Muchos científicos piensan que la Tierra tiene una capacidad máxima de carga de 9 mil millones a 10 mil millones de personas. [ ¿Cómo se cuentan 7 mil millones de personas?]

Uno de esos científicos, el eminente sociobiólogo de la Universidad de Harvard Edward O. Wilson, basa su estimación en cálculos de los recursos disponibles de la Tierra. Como señaló Wilson en su libro "El futuro de la vida" Knopf, 2002, "Las restricciones dela biosfera está fija ".

Aparte de disponibilidad limitada de agua dulce , de hecho existen limitaciones en la cantidad de alimentos que la Tierra puede producir, tal como argumentó Malthus hace más de 200 años. Incluso en el caso de la máxima eficiencia, en el que todos los granos cultivados se dedican a alimentar a los seres humanos en lugar de al ganado, que es una forma ineficiente de convertir la energía de las plantas en energía alimentaria, todavía hay un límite en el alcance de las cantidades disponibles ". Si todos aceptaran volverse vegetarianos, dejando poco o nada para el ganado, los 1.400 millones de hectáreas de cultivostierra 3,5 mil millones de acres sostendría alrededor de 10 mil millones de personas ", escribió Wilson.

Los 3,5 mil millones de acres producirían aproximadamente 2 mil millones de toneladas de granos al año, explicó. Eso es suficiente para alimentar a 10 mil millones de vegetarianos, pero solo alimentaría a 2,5 mil millones de omnívoros estadounidenses, porque gran parte de la vegetación se dedica al ganado y las aves de corral en los Estados Unidos..

Entonces, 10 mil millones de personas es el límite máximo de población en lo que respecta a los alimentos. Debido a que es extremadamente poco probable que todos acepten dejar de comer carne, Wilson cree que la capacidad máxima de carga de la Tierra basada en los recursos alimenticios probablemente no llegará a los 10 mil millones.. [ ¿Cuándo se quedará sin comida la Tierra? ]

Según el biólogo de poblaciones Joel Cohen de la Universidad de Columbia, otros factores ambientales que limitan la capacidad de carga de la Tierra son el ciclo del nitrógeno, las cantidades disponibles de fósforo y concentraciones de carbono atmosférico , pero hay una gran cantidad de incertidumbre en el impacto de todos estos factores. "En verdad, nadie sabe cuándo o en qué nivel se alcanzará la población máxima", dijo Cohen Pequeños misterios de la vida .

crecimiento lento

Afortunadamente, podemos evitar entrar en la fase del fin de los tiempos de superpoblación y hambruna imaginada por Malthus. Según la División de Población de las Naciones Unidas, la población humana llegará a 7 mil millones el 31 de octubre o alrededor de esa fecha y, si sus proyeccionesson correctos, estamos en camino a una población de 9 mil millones para 2050 y 10 mil millones para 2100. Sin embargo, en algún lugar del camino entre esos hitos, los científicos creen que haremos un cambio de sentido.

Las estimaciones de la ONU sobre las tendencias de la población mundial muestran que las familias son cada vez más pequeñas. "Los datos empíricos de 230 países desde 1950 muestran que la gran mayoría tiene descensos de fertilidad", dijo Gerhard Heilig, jefe de la sección de estimaciones y proyecciones de población de la ONU.

A nivel mundial, la tasa de fecundidad está cayendo al "nivel de reemplazo": 2,1 hijos por mujer, la tasa a la que los hijos reemplazan a sus padres y compensan a los que mueren jóvenes. Si la tasa mundial de fecundidad realmente alcanza el nivel de reemplazopara fines de siglo, la población humana se estabilizará entre 9 mil millones y 10 mil millones. En lo que respecta a la capacidad de la Tierra, habremos llegado tan lejos como podamos, pero no más.

Esta historia fue proporcionada por Pequeños misterios de la vida , un sitio hermano de LiveScience. Siga a Natalie Wolchover en Twitter @ nattyover . Siga los pequeños misterios de la vida en Twitter @ todos los misterios , luego únase a nosotros Facebook .