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Miles de tumbas en el desierto saudí vistas desde el espacio

Los mapas de Google Earth mostraron 1.977 estructuras construidas con piedra de basalto del campo de lava circundante en Jeddah, incluidos varios colgantes o montículos circulares similares a tumbas derrumbadas con procesiones de pequeñas pilas de piedra que se ramifican desde ellas A, B, C y D. Crédito de la imagen: Google Earth, cortesía de David Kennedy / Journal of Archaeological Science

Se sabe poco sobre la arqueología de Arabia Saudita, ya que el gobierno ha prohibido históricamente las fotografías aéreas del paisaje y las sensibilidades religiosas han dificultado el acceso. Pero Google Earth está cambiando eso. Imágenes de satélite disponibles a través del mapa 3D basado en la webprograma muestran que grandes porciones del país albergan una gran cantidad de restos arqueológicos que son anteriores al Islam y pueden tener varios miles de años.

Los investigadores descubrieron recientemente casi 2.000 tumbas mirando a través de una "ventana" de alta resolución a un campo de lava rocoso al este de la ciudad de Jeddah, todo sin tener que poner un pie en el desierto saudí.

a juzgar por la gran cantidad de ruinas de piedra identificado en Arabia Saudita, así como en otras investigaciones en Jordania, bien puede haber un millón de sitios de este tipo esparcidos por toda la Península Arábiga, dijo David Kennedy, arqueólogo de la Universidad de Australia Occidental que dirigió el estudio.

Ojo en el cielo

Kennedy ha pasado los últimos 35 años inspeccionando sitios arqueológicos jordanos, principalmente desde aviones, una técnica en la que los arqueólogos han confiado durante décadas para identificar y mapear sitios que no son fácilmente visibles desde el suelo. Encontró muchos sitios cerca de la frontera con Arabia Saudita, peroSe preguntó qué había al otro lado. El gobierno saudí había encargado un amplio estudio arqueológico en las décadas de 1970 y 1980 que reveló alrededor de 1.800 tumbas y otros sitios en todo el país, pero el gobierno prácticamente prohibió el uso de fotografías aéreas incluso a sus propios topógrafos.

Juris Zarins, un arqueólogo que trabajó en Arabia Saudita durante 15 años y dirigió partes de la encuesta nacional, sugiere sensibilidades religiosas juega un papel en las limitaciones del gobierno en arqueología. "No quieren que la gente juegue con la prehistoria porque contradice el Corán - más de lo que los cristianos fundamentalistas quieren que alguien diga que algo tiene más de seis mil años ", dijo Zarins a WordsSideKick.com.

Dado que las imágenes satelitales se han vuelto ampliamente disponibles en la última década, y particularmente desde el lanzamiento de Google Earth en 2005 los arqueólogos lo han usado para buscar ruinas en grandes paisajes de todo el mundo. Hace aproximadamente dos años, se abrieron algunas ventanas afiladas en Arabia Saudita y Kennedy pudo ver el suelo por primera vez.

"Pude ver más allá de la frontera, cortesía de Google", dijo, y lo que vio fue "maravilloso": miles de sitios en tan solo unas pocas ventanas disponibles.

Ventana al desierto

Kennedy y un colaborador saudí comenzaron con un estudio preliminar de un área pequeña a 250 millas 400 kilómetros al norte del sitio de Jeddah. Allí vieron cientos de grandes estructuras de piedra llamadas cometas, que los científicos creen que se usaban para atrapar y acorralar animales.

Para el presente estudio, publicado en línea el 28 de enero en la revista Journal of Archaeological Science, Kennedy y un colega, MC Bishop, analizaron de manera más metódica una ventana de 480 millas cuadradas cerca de Jeddah. Localizaron 1.977 estructuras construidas con basaltopiedra del campo de lava circundante. Los más numerosos son los mojones montículos circulares similares a las tumbas derrumbadas que se encuentran en Jordania y Yemen y los "colgantes", que son montículos desde los cuales desfilan procesiones de pequeñas pilas de piedra hasta 3 millas hacia el desierto..

Algunos de los monumentos funerarios están solos, otros se construyeron uno encima del otro; algunos están alineados, otros están esparcidos por todo el paisaje. La mayoría de ellos probablemente fueron saqueados hace mucho tiempo, dijo Kennedy. Algunos de forma menos distintivaLas ruinas podrían ser los restos de viviendas estacionales.

Kennedy envió las coordenadas de un par de sitios a un amigo que vive cerca de Jeddah, quien incursionó en el desierto con un GPS para fotografiarlos. Donde las imágenes de satélite muestran claramente un mojón y su colgante, las fotografías muestran un "mar bastante aburrido decantos rodados "que sería" una pesadilla "intentar localizar o trazar un mapa desde el suelo, dijo Kennedy.

Entonces, ¿quiénes fueron las personas que construyeron todas estas estructuras? Lo más probable es que fueran nómadas pastores que se movían entre campamentos pastoreando cabras, ovejas, burros y luego caballos y camellos, dijo Zarins. Dijo que las estructuras probablemente datan de entre 4000 y 1000 a. C.una época en que el clima de la región era en general más húmedo y hospitalario que en la actualidad

pies en el suelo

Si bien reconoce que la nueva información ofrece nuevos conocimientos, no es suficiente simplemente mirar hacia abajo desde el espacio, dijo Zarins, quien ahora está retirado de la Universidad Estatal de Missouri y vive en Omán, donde usa Google Earth en sus propias excavaciones.

"Le ayuda a comprender dónde podría querer excavar, dónde podría querer mirar, dónde podría querer ver. Pero no puede hacer nada con él a menos que tenga gente en el terreno", dijo Zarins."Tienes que hacer que alguien salga y excave".

Y en ese sentido, dijo, el artículo de Kennedy y Bishop no logró avanzar en lo que él y otros han sabido durante décadas. La encuesta de los años setenta y ochenta mostró que sí numerosas tumbas y otras ruinas en toda Arabia Saudita, pero la falta de fotografías aéreas hizo imposible identificarlas o mapearlas todas.

"Sí, puedo ver que hay tumbas de varios tipos en los campos de lava del oeste de Arabia Saudita. Sabemos de esto durante años y años y años", dijo Zarins. Agregó que las nuevas imágenes no podían responderuna serie de preguntas cruciales. "¿Cuándo fue? ¿En qué período? ¿Cómo operaron? ¿Dónde vivieron? ¿Cuál es la función? Nada de eso se puede hacer sobre la base de imágenes de satélite únicamente", dijo.

Kennedy dijo que estaba de acuerdo, hasta cierto punto. "Es mucho más informativo ver las cosas desde arriba. No te dará la respuesta completa, es solo un punto de partida. Pero es el punto de partida ideal", dijo.dicho.

Y con la colección de imágenes de Google Earth en constante expansión, los arqueólogos de sillón tendrán mucho trabajo en los próximos años, dijo Kennedy. "La calidad se mejora constantemente para Arabia Saudita y el tamaño de las ventanas aumenta constantemente. Así que el potencial esinmenso."